《科学》特刊:向癌宣战四十年 抗癌路仍漫漫

上一篇 / 下一篇  2011-03-30 14:57:13

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  要研制出更强有力的癌症治疗方法,最重要的是投资和长期的努力

  

  2011年3月25日出版的《科学》杂志聚焦美国癌症研究40年。图为一张胰腺癌细胞的扫描电子显微图片,自1971年美国颁布《国家癌症法》以来,胰腺癌的死亡率没有明显改变。(图片提供:《科学》)

  1971年12月,时任美国总统理查德·尼克松签署《国家癌症法》,扩大国家癌症研究所的规模、职责和范围,创立国家癌症研究计划,目标是通过大规模增加研究经费,消除癌症带来的死亡,吹响了美国向癌症宣战的号角。2011年3月,美国《科学》杂志发表向癌症进军40年特刊,庆祝《国家癌症法》颁布40周年。

  1937年,美国总统富兰克林·罗斯福批准《国家癌症研究所法》,国家癌症研究所正式成立,隶属国立卫生研究院(NIH)。1971年颁布的《国家癌症法》,赋予了国家癌症研究所更多的独立权,极大地促进了癌症研究。国家癌症研究所的经费在一夜之间上升了23%,达到2.33亿美元,之后一再攀升,2010年的经费达到50亿美元。从1971年开始,国家癌症研究所在科学、治疗和预防上共花费约900亿美元。

  经过40年的战斗,成效如何?从1990年开始,美国癌症的发生率和死亡率开始下降,但今天,癌症仍然是美国和世界导致死亡的主要疾病,多种癌症仍不可治愈,癌症研究已成为国际社会共同努力的事业,人类抗癌之路依然漫长、艰巨。

  向癌症开战

  1971年12月,在尼克松签署《国家癌症法》时,科学家们已经开始思考和攻克一些棘手难题。

  在1971年发表于《科学》杂志的一篇论文中,科学家提出:染色体数量的异常如何导致肿瘤细胞的增加?组织特异性标记物能用于确定来源于上皮和间充质的实体瘤吗?能否调控免疫系统,让它将肿瘤细胞识别为外来入侵者而将之从身体内根除?病毒在人类癌症中发生作用了吗?

  有人质疑:40年后,癌症研究人员仍然还在设法解决同样的问题,癌症研究好像没有什么进展。《科学》的文章认为这有一部分是事实,但重要的是,自从尼克松第一次“向癌症宣战”时,癌症战役已经改变了治疗方法、挽救了生命。文章列举了40年来的重要事件:

  1978年,美国开始了第一个癌症生物学治疗方法——α干扰素的临床试验,美国食品和药物管理局(FDA)批准抗雌性激素它莫西芬(tamoxifen)用于预防乳腺癌的复发;1980年,罗伯特·加洛和其他人分离出人类T细胞嗜淋巴细胞病毒1型,这是一种引发癌症的病毒;1983年,研究人员创建出几种联合免疫缺陷小鼠,作为癌症研究的模式动物;1985年,对乳腺癌患者的随机临床对比实验显示,乳房肿瘤切除手术加上放射性治疗,其效果与乳房切除手术一样;1989年,诺贝尔生理学或医学奖授予美国科学家哈罗德·瓦尔默斯和迈克尔·毕晓普,以表彰他们发现了第一个原癌基因;1992年,FDA批准紫杉树皮衍合成生紫杉酚(Taxol)用于乳腺癌治疗;1996年,美国癌症协会和其他报告指出,美国癌症死亡率第一次呈现实质性下降,从1991年到1995年下降了2.6%;1998年,FDA批准单克隆抗体药物赫塞汀(Herceptin)用于治疗过度生产HER2的转移性乳腺肿瘤;1998年,诺贝尔奖获得者詹姆斯·沃森对《纽约时报》说,阻断肿瘤血管的生长能“在两年内治愈癌症”;2005年,国立卫生研究院(NIH)启动癌症基因图谱计划;2007年至2008年,乳腺癌发生率下降,主要归功于更好的扫描技术和荷尔蒙替代治疗法的减少;2010年,国家肺癌扫描试验发现,螺旋CT筛查能降低癌症吸烟者的癌症死亡率。FDA批准Provenge用于转移性前列腺癌的免疫治疗等。

  尽管如此,癌症在今天仍然是威胁人类的主要疾病,从1971年到现在,美国癌症死亡率的降低量并不令人满意,许多类型的癌症如前列腺癌等仍不可治愈。世界卫生组织在《2008年世界癌症报告》中指出,到2010年,癌症有望超过心脏疾病成为导致世界人口死亡的第一主要疾病。

  为什么癌症治疗如此令人沮丧?《科学》杂志总编辑布鲁斯·阿尔伯茨在为本期《科学》撰写的社论中指出,绝大多数癌症在被探测出来的同时,长大的肿瘤已经包含了上亿个癌细胞。通过许多年变异和自然选择,癌细胞学会了多变,能够逃离保护人类身体安全的许多失败保护机制。比如,凶猛的癌细胞规避了人体精致复杂的生长控制系统,打破了消灭异常细胞的细胞自杀机制,进化出对免疫系统监视的抵抗力。

  阿尔伯茨说:“我们如何能发现一种药物,在有效杀死患者体内的特定肿瘤时不会伤及维持生命的正常细胞?考虑到我们研究和操控细胞能力的提高,新方法的出现是可能的。“

  激烈的战斗

  1995年,巴拉克·奥巴马的母亲死于卵巢癌。

  在2008年的总统大选中,参议员奥巴马和乔·拜登发表癌症抗击计划:未来5年中将联邦政府用于癌症的基金增加一倍;同时与国会合作,增加FDA的经费。2009年,奥巴马总统在2009年的经济刺激计划中,为NIH拨款100亿美元,其中绝大部分用于美国的癌症研究,他发誓在未来两年中增加癌症研究的联邦基金,作为“在我们的时代寻找到癌症治疗方法”的动力之一。

  2009年3月26日,美国国会参议院发布新法案:《21世纪获得通向挽救生命的早期探测、研究和治疗的癌症法》,旨在全面修改1971年的《国家癌症法》,赋予患者获得预防和早期探测的权利。

  在2009年7月出版的美国《时尚芭莎》杂志的一篇文章中,奥巴马回忆了母亲与癌症抗击的经历,他强调政府已增加癌症研究的经费,他说:“现在是我们承诺向癌症发起战斗的时候,这场战斗的猛烈程度正如癌症袭击我们的程度。”2009年9月 30日,他宣布:将50亿美元医学研究开支计划中的10亿美元指定用于癌症基因起因和靶向癌症治疗的研究。

  如今,科学家们鉴别出阻碍寻找癌症治疗良方的多种因素,提出了加速癌症研究的关键领域。同时,基于人类基因组项目,现代癌症研究出现了新方法和新概念。比如,美国国家癌症研究所和国家人类基因研究所合作的癌症基因图谱项目;NIH耗资10亿美元的以基因组为基础的癌症研究项目。国际社会也在努力,英国威康信托基金会桑格研究所启动了“癌症基因组”项目,目标是鉴别在人类癌症发展中发挥关键作用的变异序列和种类。

  新方法有望帮助科学家们更好地认识癌症的基因因子,提高癌症早期探测能力,发展出全新的早期诊断、治疗、预防措施。然而,癌症的威胁仍然巨大,人类与它的战斗仍然激烈。

  “癌症是一种导致可怕死亡人数的疾病,对科学家们来说,预防和治疗这种疾病仍然是一项巨大的挑战。”阿尔伯茨在社论中说,“我们都曾知道某人罹患癌症,人们总是希望研究科学家集中精力立即开发出更好的治疗方法,但是,要研制出更强有力的治疗方法,最重要的是投资和长期的努力。”


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