直立人和智人也许从未相遇

上一篇 / 下一篇  2011-08-31 23:13:01

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来自印尼的化石使我们对人类演化有了突破性的认识:现代人从未和直立人(Homo erectus)同时生存过。发表在《公共科学图书馆:综合》(PLoS ONE)上的一篇文章告诉我们,直立人和现代人伴生的理论简直是“关公战秦琼”,该文让我们对直立人在人类演化中所扮演的角色有了新的认识。来自印尼加扎马达大学(Gadjah Mada University)的人类学家E.Indriati和纽约大学(New York University)的S. Antón 共同主持了这项研究。

图:遗址附近的古地形图

很久以来,直立人都被认为是人类的直系祖先,因为他们在很多方面与现代人都有相似之处,仅有头骨形状和脑量与我们不同。他们还是最早走出非洲的人类祖先之一,可追溯到180万年前。50万年前,直立人在亚洲和非洲消失了,然而他们却在印尼昂栋地区一直存活到3.5-5万年前。很多人认为,在4万年前,这些直立人最后的孑遗曾经与最早到达印尼的现代人一起生活过。

直立人和智人同时出现,这对现代人演化研究意义重大。关于现代人起源有两种理论:其一是走出非洲说,即来自非洲的现代人祖先扩散至各个大陆并最终将原先在那里的其他“居民”排挤掉;另一种是连续进化附带杂交说,认为现代人是从欧、亚、非各个地区同时起源的,并不断进行杂交,最终成为了一个物种。其中,只有走出非洲说预言了直立人和现代人会共同生存一段时间,因此,之前印尼直立人的发现被看作是走出非洲说的证明。

图:昂栋遗址中出土的直立人头骨

然而,Indriati的研究对印尼直立人提出了质疑。他们认为,在现代人到达印尼很久之前,直立人就已经灭绝了。通过对化石的分析,直立人最晚在14万年前就灭绝了,而这一数字最早可达55万年前。“因此,直立人和现代人可能从未共同生活过。”Indriati说。

研究小组考察了位于索伦河(Solo River)岸边的两个遗址:昂栋(Ngandong)和基嘉(Jigar),它们都位于河流阶地上,由于古河流的冲积,这里土地肥沃,环境宜人。由于河流多年的深切作用,现在这两个遗址都位于高处。自1930年起,此地发现过许多件直立人和动物化石。1996年,一个研究小组宣布这些遗址中的早期人类化石有3.5-5万年历史。他们是用了当地出产的数种动物化石的牙齿进行测年的,因此很多学者认为,实际上早期人类化石比测得的年代还要早,由于地质作用等原因,年代较早的人类化石和较晚的动物化石被混在了一起。

图:直立人的生活场景

2004年起,Indriati的研究小组对遗址进行了新的调查,包括重新分析动物化石、进行考古发掘等。他们发现,人类化石和动物化石是同时期的,并且史前人类仅在当地生存了短短的一段时间。“无论该遗址有多少年历史,我们都无法否认此地发现的古人类、动物和沉积物都处于同一时期。”S.Antón说。

研究小组使用了铀系测年法和电子自旋共振法进行测年,发现昂栋和基嘉遗址的年代为55-14万年前,这一巨大的时间落差可能是由于样品中混入了年代更久的岩石或地下水的作用。不过,无论如何,测得的年代都远远早于现代人首次到达印尼的时间。所以,研究者们推断,在印尼,直立人在十多万年前就已全部消失,更谈不上与现代人伴生了。


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