美洲鳄祖先搭了洋流“顺风车”?

上一篇 / 下一篇  2011-09-01 16:12:16

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          善于航海的维京人,壮举之一就是横跨大西洋。但在维京人之前数百万年,鳄鱼就已经乘风破浪,跋涉数千公里,从非洲到达了美洲繁衍。今天,鳄属(Crocodylus)的动物已经遍布四海。

          图:漂洋过海的鳄鱼

          来自纽约福德姆大学(Fordham University)的E.Hekkala及其同事利用鳄属11个种的线粒体DNA,建立了完整的鳄属演化树,从而得出了以上结论。11个种中的8个,之前都没有进行过线粒体DNA测序。

          研究发现,美洲的4种鳄鱼都与东非的尼罗鳄亲缘最近,它们在700万年前开始分异,这一时间远晚于非洲大陆和南美洲分裂的时间(1.3亿年前)。700万年前,非洲鳄鱼所面对的是2800多公里的大海。

          尽管古生物学家们一直猜测鳄鱼漂洋过海并扎根美洲,但一直没有确凿证据。Hekkala的发现让鳄鱼远渡重洋的情景更加有说服力了。

          鳄鱼能在咸水体中生活,最多可以坚持6个月不进食。更令人称奇的是,在交配完成之后,雌性可以将精子保存在体内达数月之久,因此一旦一只受精雌性游过了大西洋,这一物种便能在新的土地上扎根了。虽然一两次的漂洋过海并不足以演化出所有种类的美洲鳄,但Hekkala指出,动物可以乘着向西的赤道洋流,从非洲海岸到达美洲,所以鳄类穿越大西洋到达美洲并形成规模,还是很有可能的。


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