猛犸家族万年前的罗曼史

上一篇 / 下一篇  2011-08-30 15:02:39

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猛犸在一万多年前就灭绝了,但由于它们大多生活在寒冷地区,保存下了一系列极有研究价值的遗骨和遗骸。一项基因学研究让我们对猛犸象的演化之路有了全新的认识——它曾经与一个完全不同且体型巨大的物种进行过杂交。

图:哥伦比亚猛犸和长毛猛犸的分布区

这篇发表在《基因组生物学》(Genome Biology)的研究称,居住在北极苔原的长毛猛犸,居然与哥伦比亚猛犸进行过杂交,而后者常生活在北美的温带区域,且体型比长毛猛犸大25%。

“猛犸的历史非常神秘,我们非常期待能了解它们演化、迁徙和生活的细节。”研究的参与者之一,加拿大麦克马斯特大学(McMaster University)的H.Poinar说。

Poinar 和他的同事与美国、法国研究者合作,对两只哥伦比亚猛犸的线粒体基因组进行了极为严谨的测序,两只猛犸分别出土于犹他和怀俄明。接着,研究者把测出的基因组序列与北美分部的长毛猛犸线粒体基因组进行了比较。

“从外型上来讲,它们差别很大。当冰期环境越来越严酷时,长毛猛犸开始向南迁移,在那里它们遇到了哥伦比亚猛犸,”Poinar说。“这两个物种之前分开了100万年,150万年前哥伦比亚猛犸从二者的共同祖先中分离出来,又过了100万年,长毛猛犸才成为独立的物种。”

然而在末次冰期寒冷的环境中,长毛猛犸也不得不南迁,引起了基因交流和杂交。现生的非洲象中也存在这种情况,当分布区重叠时,便发生杂交。体型较小的长毛猛犸线粒体基因组中有着大型哥伦比亚猛犸的基因,由于在一段时期内它们一起生活,杂交现象也不是不可能。


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