海牛化石研究挑战古气候传统看法

上一篇 / 下一篇  2011-08-26 16:00:42

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来自俄亥俄大学的M.Clementz及其合作者通过对古老海牛的生态演化进程进行研究,改变了人们对5000万前始新世首批现代哺乳类出现时气候状况以及海水组成的看法。

海牛(Sirenia)命名于希腊神话中的海妖莎琳(sirens)和美人鱼(mermaids),它是一类古老的水生哺乳动物,以植物为食,生活于沼泽、河流、入海口、海洋湿地以及滨海水域中。海牛现存四种,共两属两科:懦艮(dugong,共一种)、海牛(manatee,共三种),其余均为化石属种(包括18世纪灭绝的北海牛)。

Clementz近期在《科学》杂志上发表了一篇名为“海水18O含量的纬度梯度——来自始新世海牛牙齿珐琅质的证据”的文章。Clementz在研究中综合了来自不同地质时期不同地域海牛化石的同位素成分,以及大量的古气候资料,以期解决一直存在的关于始新世气候的争论,Clementz相信,他的研究对预测未来气候的变化同样具有重要意义。

在研究的最初阶段,他们并未预料到会取得这样的成果。但随着化石样品的积累,关于化石海牛习性、食谱等方面的数据愈加完善,它们一齐描绘出了整幅古代海牛的生活场景,继而,科学家们就足以全面掌握当时古气候、古环境的资料。他们发现,始新世的地球正在经历一场显著的气候变化

大多数科学家都认为古代海水的氧同位素含量分布模式与现代相似,即低纬度含量高,高纬度含量低。但是,经过研究,Clementz发现,始新世低纬度带所产的海牛化石中氧同位素的含量大大低于预估值,这表明了当时低纬地区比现今要湿润得多。这种气候状况能够造成当时氧同位素组成的极大差异,继而影响到人们对于古气候、古温度的推测。Clementz说,以前的学者在测算古温度的时候都受到了它的影响,因此其结论大多不准确。


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