化石有袋类和蜥蜴的趋同进化

上一篇 / 下一篇  2011-08-31 16:04:57

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澳洲古生物学家们近日发现一种食蜗牛的有袋类化石,令人惊讶的是,它的外型更加类似蜥蜴而不是哺乳动物。该发现再次让我们看到,不同动物是怎样演化出相似特征,并怎样在1000万年前进行生存竞争的。

是我们首次在有袋类和蜥蜴身上发现趋同演化现象。”新南威尔士大学(Universityof New South Wales)的R.Arena博士说。这项研究将发表在《英国皇家学会学报B刊》上。

研究者们在昆士兰里弗斯利世界遗产保护区(RiversleighWorld Heritage Area)发现了来自1000-1700万年前,两个有袋类动物的牙齿和上颌残片,这种动物跟雪貂大小相仿。那时,里弗斯利的热带雨林里有袋类正在快速繁衍分化。研究者们凭着齿列特征一眼认出,这是有袋类动物的化石。上颌的第三颗前臼齿巨大呈槌状,而其它的前臼齿、臼齿都较小。这颗前臼齿有四个齿根,牢牢地固定在牙床上,这说明它很可能是用来压碎坚硬食物的。

“跟其它有袋类相应部位的牙齿不同,这颗槌状牙齿宽而钝,没有能用于切割的锋利部分,像个圆形屋顶。”Arena说。“我们在其它有袋类甚至哺乳动物身上都找不到类似的牙齿。”

因此,科学家们认为这两件标本属于一个有袋类新属:Malleodectes。

然而,研究者们却在一种名叫桃舌蜥(Cyclodomorphus gerrardii)的蜥蜴身上找到了与它极其相似的牙齿结构。这种现生蜥蜴体长40cm,生活在东澳大利亚的雨林中,捕食蜗牛和蛞蝓。

“桃舌蜥的牙齿尺寸和Malleodectes化石差不多,”Arena说。“蜥蜴用它那槌状的牙齿压碎蜗牛壳,吞食蜗牛。”

里弗斯利地区出产化石的新生代岩层里,有许多淡水和陆生蜗牛,有可能是Malleodectes

的食物。并且,在那时Malleodectes可能是独享这份美食的,直到桃舌蜥出现并对蜗牛产生了同样的“兴趣”。

“从化石记录里我们没有发现那时有类似槌状牙齿的蜥蜴。事实上,桃舌蜥的祖先及其亲缘物种在1000多万年前还没演化出槌状牙齿。”Arena解释道。

中新世晚期,湿润的雨林气候渐渐退出历史舞台,桃舌蜥的祖先才开始捕食蜗牛。

“中新世晚期,气候开始变得不稳定,从适合哺乳动物生存变得适合蜥蜴生存,这可能对食蜗牛的有袋类来说是个坏消息,”Arena说道。“现在我们还不确定这一系列事件的发生次序。是不是蜥蜴和有袋类二者之一先灭绝,然后幸存的那种取而代之,最终演化出槌状牙齿?或者,可能过去的1000万年间,它们相遇过并展开了生存竞争?由于它们占据同一生态位,所以一旦相遇,一定会发生一场生存的较量。”


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