美信使号探测器成功入轨 时隔37年重返水星

2011-3-18 17:32 来源: 新浪
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  北京时间3月18日消息,据美国宇航局官方网站消息,格林尼治时间3月18日00:45(北京时间8:45),美国宇航局的“信使”号探测器开始实施一系列水星轨道制动动作,并于美国东部时间3月17日21:00(北京时间3月18日10:00)左右顺利进入水星轨道。这是人类航天史上首次成功将一颗探测器送入水星轨道。信使号(MESSENGER),是“MErcury Surface, Space ENvironment, GEochemistry, and Ranging”的缩写,意为:“水星地表,空间环境,地质化学和全向遥测”。

  美国宇航局局长查尔斯·博尔顿(Charles Bolden)说:“这项任务将在接下来的一年时间内继续带给我们有关水星的最新数据。”他正在位于马里兰州约翰·霍普金斯大学应用物理实验室的“信使号”飞船控制中心内。此时,工程师们正忙着接收探测器发回的测控数据,以便确认探测器确实已经正确入轨。他说:“美国宇航局的探测计划正在不断改写着我们的教科书。而信使号计划正是我们不断努力扩展人类知识边疆的最好例证。”

  美国东部时间21:10(北京时间18日10:10),控制中心的工程师们在紧张等待后终于收到了期盼已久的测控信号,这个信号表明飞船已经按照既定程序关闭了反冲发动机,探测器已经顺利进入环绕水星的轨道,但工程师们仍然需要等待探测器发回更多的精确数据。10:45,信使号的高增益天线指向地球并开始传送数据。经过分析之后,地面控制工程师们正式宣布,信使号探测器已经成功完成轨道制动,并顺利进入了水星轨道,没有发现异常。

  在制动过程中,信使号的主发动机点火约15分钟,将飞船减速,从而被水星引力捕获,进入轨道。这一动作发生在距离地球约9600万英里(约合1.54亿公里)外的深空。

  “自从差不多6年半之前信使号发射升空以来,这次是最大的一个里程碑,”彼得·巴德尼(Peter Bedini)说。他来自应用物理实验室,是信使号的项目经理。他说:“这一成就是各位项目组成员辛勤努力的结果,导航控制、飞行引导和其他各小组的成员都非常了不起,正是他们确保了探测器能长途跋涉49亿英里(78.86亿公里)并安全抵达水星。”

  在接下来的数周内,应用物理实验室的工程师们将努力确保飞船各系统在水星附近的严酷环境中保持良好的工作状态。3月23日,飞船上的各种仪器将开机接受检查,随后到4月4日,信使号探测器将正式展开科学探测工作。

  “尽管距离地球并不是很远,但在过去的数十年间水星探测一直是一片空白,“西恩·所罗门(Sean Solomon)说,他来自华盛顿卡内基研究院,是信使号项目的首席科学家。“这是历史上第一次,我们将一座天文台设置在了太阳系最内侧一颗大行星的轨道上。我们将努力揭示水星的秘密,有关它的最新数据将帮助我们更好的理解类地行星的形成和演化机理。”

  人类上一次探测水星,也是唯一的一次探测器考察行动是在1974年,当时美国的“水手10号”探测器近距离飞越了水星上空,但是由于技术原因无法进入轨道。

约翰·霍普金斯大学应用物理实验室(APL)设计并制造了信使号飞船。受美国宇航局科学任务董事会的委托,该实验室也负责飞船的运行和管理。