科学家构建4亿年前奇异海洋生物3D模型

2010-8-06 10:38 来源: 新浪
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这个小生物Drakozoon将触手隐藏在其顶部小壳中,它依靠这些触手进食海水中的有机质。 

  北京时间8月6日消息,据英国《每日邮报》报道,咋一看上去可能让人觉得不可思议,但这一团怪异的绿色物体确实是地球上出现的最早生命形式之一。这一奇特的生物生存于4.25亿年前的海洋中,这是首次被公诸于众。

  这是一种名为“Drakozoon”的原始海洋生物的计算机3D模型,由科学家根据这种生物唯一保存下来的化石构建。这一模型将帮助科学家们理解早期地球上的原始生命的形态,以及它们是如何演化成为今天地球上生机勃勃的各种生命形式的。Drakozoon的化石发现于赫特福德郡拉格斯塔特地区,这里是英格兰软体动物化石埋藏最为丰富的地区之一。这种生物生活在距今4.44到4.16亿年前的志留纪海洋之中,而此次构建的模型将帮助我们理解它们的生活习性。

  研究人员发现这种生物呈圆锥状,有一个顶部外壳,可能还有皮革质地的外部皮肤。并且,它们似乎是将自己紧紧依附于岩石表面生活。这种生物体长约3毫米,使用丝状的触手抓取海水中流经的有机物微粒为食。当危险来临,它会把外壳放下来,躲避危险,等掠食动物离去之后再升起外壳,伸出触手继续进食。

  “令人高兴的是,这一3D模型让我们第一次了解到这样一种生物,而在此之前,甚至根本没人知道这样一种生物的存在。我们认为这种小水母是附着于岩石或者硬壳动物表面,依靠海水中有机质存活的。” 来自伦敦帝国学院地球科学与工程学院的马克·苏顿(Mark Sutton)教授说,“通过观察这种原始生物,我们进一步加深了对地球最早期原始生命的了解。”

  长久以来,科学家一直在争论地球生命的最早期祖先是什么样,以及它们如何进行演化。一些科学家认为这些最早期生物应当拥有重复的相同部分,类似毛虫那样拥有许多体节和腿,而其他科学家则认为它们的身体应当更加不具有定型,有点像鼻涕虫。

  在此次发表的研究论文中,科学家们对这一3D模型进行了分析,并注意到Drakozoon身体两侧各有8条深脊。分析人员认为这可能是这种生物早期由重复体节构成形态的基因遗迹,这一研究支持了关于地球早期生物由重复相同的体节构成的假说。同时,研究显示Drakozoon属于一个大型无脊椎动物门类——触手冠动物的成员。

  最为人熟知的触手冠动物是腕足类,这是一种无脊椎的有壳水生生物,是志留纪最常见的生物化石。研究人员发现的这唯一一个Drakozoon化石正是附着在一个腕足类动物外壳上。

  研究人员将化石精细切割成200片薄片,并将数据输入计算机,生成了这张3D模型图像。

  科学家称,通常很难找到软体动物的化石,因为它们的身体在被保存下来之前一般就已经解体了。

  此次研究的Drakozoon也是软体动物,其之所以被保存下来,是因为其所处的位置被火山灰覆盖。在一次火山爆发之后这个小生物和与它一起生活的其他生物都被一下子掩埋。它们的化石被保存了下来,直到4.25亿年后被人类挖掘出来。

  此项研究由英国自然环境研究委员会资助,其成果已经发表在8月4日出版的《生物学快报》(Biology Letters)。