NASA展开水下模拟登陆小行星任务

2011-5-12 09:02 来源: 中国科学院
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  人类登陆上一颗外太空的小行星究竟有多复杂?不能看1998年的热门影片《世界末日》,而应该看看NASA最新开展的试验。据英国《每日邮报》在线版5月11日消息称,美国国家航空航天局(NASA)一个研究小组已开始了模拟登陆小行星的任务,令人惊异的是他们居然将地点选在水下,沉入巨石来“仿制”小行星。

  电影《世界末日》中,一颗与德州一样大小的陨石正向地球袭来,人类最终办法就是派人登上陨石钻孔放入核弹引爆。而据今年3月份消息,NASA计划在2025年派宇航员登陆小行星,打造人类首个向“纵深宇宙”进军的外太空载人任务。其目的包括:提取小行星样品以分析太阳系的起源、为NASA的火星登陆做技术准备和测试、并有助于科学家提早防范小行星撞击地球的悲剧事故。

  迄今,已知的地球周边小行星数目为7000个左右,但预计在2025年左右技术能企及的小行星只有6个,一趟往返可能需要6个月的时间。而几乎在同一时间,美国载人航天事业青黄不接的拯救者——“奥赖恩”(Orion)航天器的组装工作已告完毕,该计划中一个最大胆的设计,就是可以让两艘“奥赖恩”航天器连接起来,用于未来载人至小行星完成任务。

  目前,NASA极限环境任务行动(NEEMO)的专家们将登陆小行星任务分为三个阶段:在行星表面抛锚、进行移动以及达到最佳的数据收集效果。但NEEMO项目总管比尔·托德如是说:“即使是最专业人员也无法得知小行星表面究竟会是什么样子。”甚至有可能对将要去“参观”的小行星完全不了解,这种情况下,就要从现在开始盘算以得出最佳结果。

  另一点,由于小行星的引力可能不同于地球或火星环境,NASA的科学家和工程师们首先选择前往位于佛罗里达州基拉戈的美国国家海洋和大气管理局的水下实验室开始模拟训练。

  为防小行星引力小到无法牵引宇航员或者航天器,需用到锚。NEEMO工程师现就正在评估哪种锚固方法更合理,并探讨、如何将数个锚连接在一起铺成道路。其中有将锚按照直线连接或按照货车车轮辐条状连接两种方式,而海底观察员则将对以上做出答案。根据目前发布的模拟图,演示了宇航员将会利用锚组成的网和系绳在小行星附近移动。

  NASA小组将用5个月时间来分析这些概念性问题,并在10月前进行严格的测试。在初步测试阶段,科学家不会仅满足于水下实验室,而是前往真实海底,并根据需要重整装备。