规避专利问题:合成生物界兴起开源及版权保护模式

2013-7-09 09:56 来源: 生物探索
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  当DNA2.0公司在为其客户合成带有常规荧光蛋白标记的制定基因时,仅仅在这一项服务中,律师就能从中挖掘出超过1000项美国专利。因此 DNA2.0决定自行设计一些荧光蛋白以规避繁复的法律规定。这家总部位于美国加利福尼亚州门洛帕克的公司坚信,有些事情不得不改变。

  DNA2.0是全球领先的生物合成生物供应商。公司成立于2003年,其经营项目包括基因设计、优化、合成和克隆,以及蛋白质的合成与改造。它总部设在美国,客户群涵盖全球学术界、政府、医药、化工、农业和生物技术产业。

  上个月,DNA2.0将封存许久的三种荧光蛋白的DNA序列公布了出来,这些荧光蛋白大多被用于改造细菌质粒,使其执行特定的功能。该公司承诺不会向任何使用者追究这些荧光蛋白序列的专利权。

  这一举动是非比寻常的,因为许多大型生物公司往往侵向于保护自己的专利,而DNA2.0做出这样的选择事实上是一种长远的战略,该公司的首席商务官Claes Gustafsson说。

  该公司希望鼓励其它的生物合成公司能够与DNA2.0合作,生产用到DNA2.0产品的有机体。“我们有很多的客户都在小型的生物技术公司,” Gustafsson说,“使用专利保护下的产品,需要支付一笔高昂的费用,这对于他们来说简直是一场噩梦。”

  下周,由剑桥BioBricks基金会主办的生物合成学领域的第六届国际会议将在伦敦召开,如何改善这种情况将是会上讨论的重点。随着专利纠纷事件的不断升温,生物合成专家正在考虑寻找一些替代方案,例如比专利更简单的版权,或开源型产品注册。

  加州斯坦福大学的生物合成学家Drew Endy指出,验证性分子组件的开放使用是生物合成领域取得成功的关键。合成生物学家类似于软件工程师,基因的遗传代码就像他们编写的计算机程序。软件行业目前已经实行开放源码与版权保护相结合的政策,因为发明新品的速度远远要比申请专利来得快。

  这同样适用于生物合成领域:如果每一个基因构建部分都带有专利,那么细胞工程师很有可能会触及法律的雷区。很少有公司会控告侵犯专利的科学家,因此在学术研究过程中,年轻的生物合成公司就成了弱势群体。

  两年前,BioBricks基金会从软件行业的开源运动中获得灵感,建立了一个与之类似的生物合成界的公共协议。但在这一场开源运动里,他们只从708个生物构建技术/产品中获得了来自3个公司的捐赠:DNA2.0、Endy和波士顿的Ginkgo BioWorks。那些具有较大影响力的用以商业用途的基因构建产品的专利仍然被保留在公司或实验室里。

  来自波士顿的版权律师Mark Fischer是BioBricks协议的主要促成者之一,当年他也参与过软件开源协议的促成工作。他说这个项目未来的走向目前还无法判断。但 DNA2.0的参与是一个非常大的贡献,这表明这项运动有了将要起飞的迹象,“我认为我们正处在这一切发生前的黎明”。

  合成生物界的开源运动也推动了DNA序列设计行业关于版权的热烈讨论。版权可以保护某些类型的作品被擅自转载,但用户可以大幅修改这些做品。美国在20世纪60年代针对新开发的计算机程序建立了这样的保护方式。

  DNA2.0 正在计划将DNA序列产品也加入到这一体系中来。去年,该公司为其研发的绿色荧光蛋白DNA序列申请美国版权保护,但没有成功,目前他们已经提出了上诉。密苏里州堪萨斯大学法学教授Christopher Holman说,DNA2.0计划一直上诉,直到问题在法庭上得到解决。

  Endy说注册版权费用更便宜,而且版权更容易替代专利。DNA2.0曾表示申请版权只需要花费35美元,而注册一个专利却需要花费10万美元的法律费用及其它行政费用。但是Endy担心的是版权的期限,竟然长达120年,而专利保护一般期限是20年。

  专利保护对于一些发明仍然是有必要的,Gustafsson表示。DNA2.0将继续为他们的一些基因和蛋白质产品申请专利。“我们与同行中的每个人都有相同的处境,但是同时,我们也希望扩大我们的市场规模。”