研究称18颗恒星未来数十亿年可能靠近太阳系

2011-2-23 14:20 来源: 新浪科技
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  天文学家们计算了4万颗小质量的M型矮星的轨道,并发现其中有18颗的轨道将使它们在未来数十亿年内运行到非常接近太阳系的危险距离范围内。尽管研究人员称这种情况真实发生的可能性可能很小,但一旦发生,后果将非常严重。

  “这样一颗M型矮星径直撞击太阳的可能性几乎为零,”这项研究的第一作者,来自宾夕法尼亚州立大学的约翰·博坎斯基(John Bochanski)说。他将这一结果提交给了上个月在美国西雅图召开的第217届美国天文学会会议。他说:“但即使是靠近太阳系,它也将引发危险的彗星风暴。”

追踪4万颗恒星

  博坎斯基和他的同事们找到了40000颗M型矮星,这是红矮星非常常见的类型。而事实上,宇宙中所有恒星里有超过70%属于M型矮星。

  他们的小组获取了这些矮星的径向速度,距离以及自行的数据。基于这些数据,研究人员算出了这些恒星在未来数十亿年内的运行轨道。博坎斯基说,起初他们是将这项工作作为另一项更大型研究课题的一部分进行的,即通过对这些矮星运行参数的考察研究银河系银盘的旋转情况。

  但研究小组很快意识到这项研究还有另一个重大价值,那就是了解是否在这4万颗矮星中会有某些成员将来运行到太阳系附近并造成影响,比如引发彗星风暴等等。

  博坎斯基告诉记者:“我们拥有所有4万颗恒星的数据,这就像是拥有4万颗子弹,让我们看看会不会有一颗命中太阳系呢?”

  运算的结果显示,这些恒星中有18颗具有被称为“复仇女神轨道”的轨道。“复仇女神”(Nemesis)是一些科学家认为存在于遥远的宇宙深处,围绕太阳运行的矮星的名字。这18颗恒星将周期性的接近太阳系,然后逐渐远离。

  一部分科学家希望借助这种周期性出现的恒星接近扰动事件来解释地球历史上反复出现的周期性生物灭绝事件。据研究,太阳系外围应当存在一个巨大的小天体带,称奥尔特云,天文学家们认为这里布满着无数不活跃的彗星。存在这种扰动将可能使一部分彗星体进入内太阳系,并最终在地球引发毁灭性的撞击事件。

民众不必担心

  但是民众大可不必担心,因为该小组计算的不确定性比较大,尤其是对数十亿年时间之后轨道的计算上。而近期太阳与另一颗恒星发生碰撞的几率更是渺茫。

博坎斯基说,在地球将近50亿年的历史中,这样的毁灭性撞击事件屈指可数。据他估计,这18颗恒星中,在未来数十亿年内可能有1颗会真正靠近太阳系到可以察觉的地步,而这还算是较高的估计了。 “这样的事件概率是非常低的,但我们已经锁定了最有可能导致那样的撞击的潜在目标天体。”