信使号证实水星真有水

2011-10-19 08:34 来源: 科学时报
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信使号证实水星上存在冰。 (图片提供:Nancy Chabot/JHU-APL)   

  尽管暴露在太阳炙热的光芒下,作为太阳系最内侧的行星,微小的水星却很可能是大量冰原的家。

  20年前,来自地球的雷达观测显示,在水星极地附近存在一些高反射的小型区域,这意味着冰的存在。

  如今,于今年3月便开始围绕水星运行的美国宇航局(NASA)的信使号探测器已经证实,这些位于水星极地附近的、与雷达上的亮斑紧密吻合的陨石坑的底部几乎从未接收过任何太阳光。

  在日前于法国南斯市举行的欧洲行星科学会议与美国天文学会行星科学部的一次联席会议上,天文学家公布了这一标上色标的水星南极地区的新的航拍相片镶嵌图,其中的黑色斑点便代表了这些“冰冻”的区域。

  根据信使号探测器仪器专家、美国马里兰州月桂市约翰斯·霍普金斯大学应用物理实验室的Nancy Chabot的介绍,水星南极200公里以内的一个完整的1/5区域为永久的阴暗面。她说:“这里的一切都符合水冰的特征。”

  信使号探测器于2004年8月升空,是人类发射的第一个绕水星运行的探测器。经过约6年半的飞行,信使号探测器于今年3月进入绕水星运行轨道,对其展开为期一年的观测,以确定水星表面成分,探测水星的神秘磁场及水星极地区域永久阴影部分是否存在冰。整个项目耗资约4.46亿美元。