美科学家发现新证据:地球上的水来自彗星

2011-10-25 15:53 来源: 中国日报网
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这幅艺术概念图展示的是乌鸦座周围发生的一场“彗星风暴”。

  近日美国科学家发现了强有力的证据,证明地球上的水来自彗星。

  综合国外媒体10月20日报道,大约45亿年前地球形成的时候,太阳的热量把太阳系里的大部分水分赶到了星系的外围地区,这些水分至今还以冰冻的形式存在于土星环,木星的卫星欧罗巴,海王星、天王星以及数以十亿计的彗星之中。但是地球上也有足够的水分,一直以来科学家们都很好奇这些水是怎么来的。

  目前有一种主流理论认为:这些水是地球形成约5亿年之后,一连串呼啸撞向太阳的彗星带来的。上周科学家发现至少部分彗星拥有和地球上的水相同化学特性的物质,这一理论的研究取得了重大进展。

  就在这一研究进展公布后不久,美国天文学家又发现了支持上述理论的另一个重要证据。这一证据来自北半球能观测到的一颗明亮恒星——乌鸦座的Eta Corvi,这颗恒星距离地球约400万亿英里远。美国约翰·霍普金斯大学的首席研究员凯里·利斯说:“在那里我们观测到一场原始彗星‘风暴’,它猛烈地撞击了离它比较近的一个星体。”

  利斯和他的同事们观测到的实际上是一些宇宙尘埃的红外特征,这些尘埃与乌鸦座的距离大约3个天文单位远,也就是3个从地球到太阳的距离。斯皮策红外太空望远镜的详细观测表明,它们是巨大岩石星体发生强烈撞击而产生的。利斯说:“我们观测到了纳米钻石和非结晶体的硅,这表明与彗星相撞的天体最小体积相当于小行星谷神星,最大则是地球的几倍。”

  目前,由这一观测结果还不足以得出宇宙尘埃是由撞击产生的结论。利斯承认除了由小彗星组成的“风暴”外,他也观测到一个大体积星体的残迹。“结果我们还不能确定,现在只知道有大量物质喷射到周围。”利斯及其同事并不能观测到所有的物质,他们所观测到的是只包含冰粒和有机化合物的特殊物质,而这些物质只有粉碎的彗星才有。

  除此之外,这些遥远的尘埃所具有的化学特征和2008年落入苏丹的AlmahataSitta陨星非常吻合。该陨星很可能来自海王星以外的柯伊柏带(Kuiper Belt),那里分布着数十亿颗彗星,冥王星和阋神星等矮行星也分布在那个区域,事实上它们本身就属于巨大的彗星。

  汇集所有的发现,你就会得到一幅描绘太阳系诞生10亿年之后,水分甚至是形成生命的基础物质是如何出现在地球上的画面。因为乌鸦座的星系已经形成10亿年了,自然而然地就会产生这样一个问题:那里是否有可能存在生命?一开始你可能不会这样认为,因为太阳系里与彗星发生过碰撞的行星都比火星还远,在那样的轨道上水永远是以冰的形式存在的。

  另一个显而易见的问题是:在其他年轻的星系里,是否还有其它有利于生命形成的彗星“风暴”的证据。然而当前的答案是:没有。“我们研究了大约1000个星系,满足这个条件的就只有乌鸦座。”但他同时也强调这并不意味着其他区域没有这种证据。如果得到美国国会的批准,詹姆斯·韦伯太空望远镜最早能在2018年投入使用,那么这架更加灵敏的望远镜可以找到更多令人期待的线索。也就是说,目前得出“地球上的生命源于一次宇宙意外相撞事故”的结论还为时过早。