克雷格·文特尔:组建基因序列公司改善人类寿命

2014-3-21 11:32 来源: 科技评论
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  本月,基因组学创业家克雷格·文特尔(Craig Venter,见上图)宣布了他的最新冒险:组建一家公司,来创造出关于人类健康的所谓最全面的数据集,以应对衰老带来的疾病

  这家位于美国圣迭戈的“人类寿命”(Human Longevity)公司表示,将使用Illumina公司新的高通量测序设备,每年为大约4万个人类基因组测序,来启动这一壮举。该公司计划最终将测序数目增加到每年10万组。该公司基因组测序对象还将包括人体内众多被称为微生物组的微生物居民,并分析血液和病患样本体内发现的成千上万种代谢物。

  通过结合这些不同类型的数据,这家新公司希望破解衰老及与其许多关系密切的疾病的神秘过程,包括癌症和心脏病。“衰老是施加在人类身上的一种力量,令我们暴露在疾病之下,这类疾病是特殊的,部分是基于遗传,部分是基于环境,”麻省理工学院的衰老研究者伦纳德·瓜伦特(Leonard Guarente)说。“对于许多研究衰老的人来说,希望在于干预衰老的关键路径,这样就可以影响到疾病。”瓜伦特与该公司无关。

  尽管衰老以及相关疾病的研究已有几十年历史,却没有减缓衰老的疗法,而诸如癌症、心脏病和阿尔茨海默氏症(老年痴呆症)之类疾病继续折磨着患者。瓜伦特说,以更为全面的方法研究人类衰老会有所帮助。关键在于超越基因组测序,观察患者样本中大量蛋白质和其他分子的基因活动和变化。

  为实现这一点,人类寿命公司将与北卡罗莱纳州达勒姆的Metabolon(意译“代谢区室”)公司合作,来描绘出研究参与者的血液中循环的代谢物。Metabolon是代谢组学领域的先驱。代谢组学是为氨基酸、脂肪和血液或其他样本中的其他小分子编订而成的目录,用以开发对疾病的更精确的诊断性测试。

  Metabolon 利用质谱分析法来识别样本中的小分子。在人类血液样本中,有大约1200种不同类型的小分子。Metabolon的程序还能确定每种分子的数量。基因测序可以提供一些信息,关于遗传疾病风险,以及一个人是否长寿的某些提示,而代谢数据提供的信息是关于环境、饮食,以及在一个人的生命中影响健康的其他因素。

  代谢数据还可以帮助研究人员解读基于基因组研究的结果。基因组研究通常能够精确找出在疾病中其重要作用的特定基因,或在不明确该基因实际作用的情况下的正常细胞过程。如果在研究中,能够找出特定的基因信号所对应的特定代谢物,研究人员就抓住了该DNA信号功能的线索。

  Metabolon 首席执行官和创始人约翰·瑞尔斯(John Ryals)说,血液代谢物的变化不仅仅是源于人类细胞行为的变化,生活在我们身体内的微生物所产生的代谢物也能在血液中被测到。“当你患上某些特定疾病,我们认为你的肠道微生物在改变其成分,这导致了被造出分子的变化,”他说。

  瑞尔斯说,他的公司与合作者共同努力,已经展示出血液生化随衰老而改变:“你可以通过查看某人的代谢物,来说出他的年龄。”

  人类寿命公司表示,会将其数据库信息数据的使用许可发放给制药和生物技术公司,以及学术界。