智利“阿塔”遗骸非人莫属 遗传分析推翻外星人假设

2013-5-06 10:09 来源: 中国科学报
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X射线显示“阿塔”并不是什么骗局,但他的DNA注定要让UFO爱好者们失望了。

  外星人?非人类灵长类动物?畸形儿童?胚胎木乃伊?互联网上正在叽叽喳喳地讨论着“阿塔”的身份——这是一个6英寸(15.24厘米)长的奇异骨架,他看起来就像出自那些描写UFO(不明飞行物)的科幻影片。日前,一位美国斯坦福大学的科学家勇敢地涉足这场争论,进而平息了有关“阿塔”属于何种生物的质疑。尽管科学家相信“阿塔”就是人,但有关他的争论并没有结束。

  这个故事始于10年前,有报道称在智利“阿塔”卡玛沙漠的一座“鬼城”中发现了这个矮小的遗骸,当时它被存放在一个袋子中。“阿塔”最终成为了安放在西班牙巴塞罗那的一件私人藏品——作为这件藏品的主人,电影《天狼星》的制作人将这具奇异的木乃伊视为外星生命的证据。

  去年秋季,免疫学家,加利福尼亚州斯坦福市国立心脏、肺和血液研究所系统免疫蛋白质组学研究中心主任Garry Nolan从一位朋友那里听到了“阿塔”的故事,并随即与这些制片人联系,表示愿意对标本进行科学分析。而后者则让他放手一试。

  据美国《科学》杂志介绍,“阿塔”具有各种明显的畸形特征,包括他生有10根肋骨,而不是通常的12根,并且长着严重畸形的头颅。Nolan说:“我询问了我们的新生儿监护病房,了解了他们将如何分析这具遗骸,以及他们之前是否曾见过这样的综合征。”他被推荐给小儿科放射医生Ralph Lachman,后者是位于加利福尼亚洛杉矶Cedars-Sinai医学中心的国际骨骼发育不良注册中心联合主任。Nolan说:“他曾出版了一本关于小儿骨骼疾病的书籍。”Nolan记得Lachman完全被“阿塔”震惊了,他说:“哇,我以前从未看到过这样的东西。”

  为了研究这具标本,Nolan试图寻找“阿塔”的基因组线索。他最初假设这具标本具有数万或数十万年的历史——“阿塔”卡玛沙漠可能是这颗星球上最干燥的地区,因此 “阿塔”应当能够被“永久”保存。他向曾从丹尼索瓦人——欧洲石器时代的尼安德特人的亚洲亲戚——骨骼中提取过DNA的专家请教。然而结果表明这一切都是不必要的。Nolan说,“标本的DNA很现代、很丰富,并且是高质量的”,这表明他可能只有几十年的历史。

  让UFO猎人懊恼的是,“阿塔”绝对是我们这个世界的产物。在绘制了超过5亿个读取的序列后,Nolan断定,“阿塔”“属于人类,这是毫无疑问的”。此外,标本的B2单倍型—— 一种线粒体DNA类型——表明他的母亲来自于南美洲西海岸的智利。

  与此同时,在进行了X射线检查后,Lachman发现,根据膝关节的骨骺板密度,“阿塔”的骨骼发育出人意料地相当于6到8岁的儿童。这存在两种可能性,Nolan认为,一种不太可能的情况是“阿塔”患有严重的侏儒症;另一种假设是相当于22周胎儿大小的“阿塔”得了一种极端罕见的迅速衰老的疾病—— 早老症,并在子宫内或早产时死亡。

  Nolan尚未找到与早老症或侏儒症匹配的遗传记录。他正通过额外的测序工作寻找突变以加紧相关的研究。当然还存在一种可能性,那就是“阿塔”曾接触过能够导致出生缺陷的畸胎物质——一种类似于萨力多胺的毒素。Nolan打算利用质谱分析法对相关组织展开分析,从而寻找有毒物质或萨力多胺的痕迹。但是从俄罗斯以及其他地方发现的少量“拇指汤姆”(编者注:英国民间故事中只有拇指大的主人公)大小的骨骼遗骸更倾向于一种遗传上的解释。

  Nolan于上周公布了他的分析结果,并立即被媒体所包围,但他并不后悔拆穿了所谓外星生命的假象。Nolan说:“我为这一结果感到激动。”他说,一旦分析完成,他将把自己的研究成果递交给同行进行评议。