美宇航局公布1.5万光年外项链星云照片

2011-8-17 13:02 来源: 新浪科技
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项链星云距离地球约1.5万光年,位于天箭座。这张合成图像由哈勃空间望远镜使用其广角相机-3拍摄于2011年7月2日

  北京时间8月17日消息,美国宇航局最近公布了一张由哈勃望远镜拍摄的最新图像,展示一个新发现的星云,它外形就像一串项链,在宇宙中闪闪发光。

  正因为其外形别致,它被命名为“项链星云”,这其实是一个行星状星云,距离我们大约1.5万光年,位于天箭座。所谓行星状星云是指类似我们太阳质量的恒星耗尽其氢燃料,其外壳开始扩散开去,温度逐渐降低,形成一个巨大的尘埃和气体外壳。从中央位置濒死的恒星发出的辐射使周遭气体发生电离,从而发出闪光。

  正如上文中解释的那样,不要被它的名字所迷惑,行星状星云和行星之间可是一点关系也没有。这个名字只是天文历史上将错就错的一个典型案例:当初望远镜技术并不发达,人们通过望远镜中只能看到它呈现圆形的模糊外观,并误将其认为是一颗巨星行星,于是误解便由此而来。项链星云外层有一个发光的圆弧,其直径超过19万亿公里(约合2光年)。而这个圆弧结构中点点的发光结节则像极了项链上的一粒粒珍珠。

  一对相互紧密绕转的恒星造就了这一星云,这一双星的编号为PNG054.2-03.4。大约1万年前,其中一颗成员星开始膨胀,直到它吞噬了它的伴星。但那颗被吞噬的较小伴星尽管被吞入了体内,并没有被就此毁灭,而是继续在它的体内运行,这就加速了较大恒星的自转速率。

  这样的结果就是由于自转加速,大量气体物质被抛入太空,形成一层外壳。由于离心力分布的问题,大部分物质都会从赤道位置飞离恒星表面,从而形成光环。而项链上那些“珍珠”则是密度较高的气体聚集区。

  根据计算,这两颗成员恒星的相互距离非常近,相距仅数百万公里,在这张照片上看上去就只是中央位置的一个亮点而已。由于距离如此之近,它们相互绕转的速度极快,周期仅有不到一天时间。