中德合作通用生物培养箱随“神八”返回

2011-11-21 09:08 来源: 科学时报
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小箱子 大梦想

  “走了,收‘钻石’了!”

  11月18日凌晨4点左右,中科院生物物理所研究员仓怀兴的团队工作了一整夜后,兴奋地喊道。他们的工作并非与真正的钻石相关。在“神八”返回舱的那个小箱子里,有课题组精心培养的14种大分子蛋白质晶体。

  激动的不仅仅是仓怀兴。11月17日晚上7点,神舟八号飞船返回舱降落时,来自中德两国的109名科学家都激动起来。几小时后,中德两国合作的通用生物培养箱就送回了北京的实验室,接下来的几个月中,17项空间实验结果等待出炉。

  这只形状普通的箱子大概只有普通中号塑料储物箱一样大小。然而,40个科学样品装载其中,搭载的是人类认知生物现象和生命过程的好奇心,以及服务人类健康,并向太空迈进的梦想。

  尽管一夜没有休息,仓怀兴仍兴致勃勃地向记者展示他的宝贝们。照片上,一颗颗酷似钻石的蛋白质晶体,在光线散射下显示出七彩颜色。

  “我们初步发现,在没有重力的影响下,蛋白质晶体都非常规整。”仓怀兴说,“蛋白质是生命的基础,通过实验,我们能更准确地认识这些分子的性质。”

  此外,“小箱子”搭载的空间实验几乎都与认识生命有关。“植物细胞微重力效应的转录组学研究”就是其中之一,实验由中科院上海生科院植物生理生态所研究员蔡伟明负责。

  “这项实验的目的之一,就是探索地球重力在生命活动中扮演的角色。”蔡伟明说。实验选用在生命科学领域广泛应用的水稻细胞作为研究对象。

  类似的实验则在该领域另一种“明星植物”拟南芥细胞中进行。实验结果将揭示重力对植物细胞骨架作用的影响。

  与此同时,大连海事大学课题负责人黄磊也迫不及待地将返回的样品放到显微镜下。这时,如果一名外行向显微镜中看去,一定会吓一大跳:一些被放大的线虫正在频繁蠕动。

  但在黄磊看来,这些线虫都是他的“英雄”。紧盯这些小虫子许久,黄磊发现,上过天的小虫子显得不那么活跃。“实验结果比想象得还好。”他大松了一口气。

  这项实验使用了具有肌肉缺陷的线虫,通过对比重力和微重力条件下线虫的运动,探求太空环境对肌肉运动功能的影响,为人类迈向太空打下坚实基础。

  随后,科学家将用计算机软件逐一分析看似凌乱的运动轨迹,揭开线虫运动改变的秘密。

  说到线虫,参与空间实验的最年轻的成员乔梁开始滔滔不绝。这名在读博士生是中科院水生生物所承担实验的负责人。

  “早在10年前,NASA的科学家发现,宇航员在飞行过程中会产生类似衰老的身体变化,比如骨骼中钙流失、肌肉萎缩。”乔梁头也不抬,双眼不离显微镜目镜。这是他所实施的动物学实验。

  “也许我们还能从中开发出‘长寿药’。”乔梁充满想象。