激光铀浓缩取得进展 恐怖分子威胁需重视

2011-8-24 08:44 来源: 人民网-环保频道
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通用电气公司在激光铀浓缩方面取得进展,但批评者担心该技术可能增加恐怖分子的威胁。

  《纽约时报》称,美国通用电气公司表示,他们在激光铀浓缩方面取得了重要进展,日前正在申请获得政府的批准,计划建设一座能够大量生产核燃料的工厂。

  作为核反应堆和核弹的燃料,昂贵的浓缩铀一直只能在大型工厂中生产,几十年来科学家都在探索更为简单的浓缩方法。激光铀浓缩的设想提出已经近半个世纪,但由于该技术的成本过于昂贵,一直停留在实验室阶段。

  技术突破对于核工业来说,也许是个好消息。但批评人士担心,激光铀浓缩技术让获取燃料这个制造核弹最困难的部分得以简化,一旦技术成功且秘密外泄,恐怖分子就可能在隐秘的小型工厂中制造核武器燃料。反对人士日前向美国政府请愿,要求进行正式评估,以确定激光铀浓缩技术风险。然而,激光铀浓缩技术的支持者称,这种担心没有必要。

  通用电气公司表示在2009年7月取得了初步成功。《纽约时报》称,该消息无法得到证实,因为美国政府将激光铀浓缩技术列为绝密。通用电气公司与日立公司合作建立的子公司——全球激光浓缩公司总裁克里斯托弗尔?蒙内塔(Christopher J. Monetta)表示,成果确实可信,公司还计划建设一座大型的激光铀浓缩设施。

  曾担任洛斯阿拉莫斯(Los Alamos)武器实验室主任的唐纳德?克尔(Donald M. Kerr)表示,激光铀浓缩技术“似乎接近了真正的工业过程”。

  《纽约时报》称,当前最大的变数在于联邦监管机构是否为计划中的激光铀浓缩设施颁发商业许可证。美国核管理委员会承诺明年做出决定,而政府没有对通用电气公司拟建的工厂给予公开表态,但奥巴马一直支持核电、减少核武器扩散。

  事实上,在激光技术诞生后不久,科学家就开始寻求利用该技术减小铀浓缩工厂的规模,以降低建设和运营成本。在上个世纪90年代,由于其经济性实现异常困难,激光铀浓缩技术的热潮逐渐冷却。但在1994年,澳大利亚学者霍斯特?斯特鲁夫(Horst Struve)和迈克尔?戈兹沃西(Michael Goldsworthy)在激光铀浓缩方面取得了重大突破,这两人的设计名为Silex。

  2006年,通用电气公司购买了Silex技术,公司核能业务总裁安德鲁?怀特(Andrew C. White)将之誉为“改变游戏规则的技术”。而蒙内塔表示,拟建的设施足以为60座大型反应堆提供燃料,激光铀浓缩技术取得的进步能增强美国的能源安全。

  2009年,当通用电气公司还在进行激光铀浓缩试验时,军备控制支持者致信美国国会与核管理委员会,警告说发现铀浓缩秘密工厂存在一定困难,激光铀浓缩技术具有加快核武器扩散的风险。专家呼吁美国政府对风险进行审查,但核管理委员会在2010年初期对该要求予以拒绝。

  去年年底,美国物理学会向核管会递交了正式请愿书,要求调整法规,将风险评估作为授予许可证的强制条件。核管理委员会表示,将在明年对请愿书进行考虑。从理论上说,如果风险评估计划获得采纳,将会放慢或停止向拟建激光铀浓缩工厂颁发商业许可证的进程。

  通用电气公司聘用前洛斯阿拉莫斯武器实验室主任克尔进行了自我评估。克尔得出结论说,激光铀浓缩技术外泄的几率较低,秘密铀浓缩工厂被发现的机会很高。而全球激光浓缩公司总裁蒙内塔更是断言,该公司拟建的工厂“不会导致激光铀浓缩技术的扩散”。由于技术的复杂性和浓缩设施的显著规模,国外秘密采用该技术存在较大困难。

  但批评人士表示,通用电气公司拟建工厂每年生产的燃料足以制造1000件核武器,而恐怖分子并不需要如此大的产能,他们可能建设一座小型激光铀浓缩设施。

  专家们担心,新技术示范往往会引发一系列的模仿效应。激光铀浓缩技术正是这种情况,很可能会引发更广泛的研究。十几年前Silex技术取得成功时,美国国务院曾警告说,激光铀浓缩技术可能是天使,也可能是恶魔,它会照亮一座城市,也会毁灭一座城市。