土卫五首次发现稀薄大气含氧七成

2010-11-28 18:24 来源: 解放日报
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  美国研究人员发现,土星第二大卫星土卫五上存在稀薄大气,其中氧气含量占大约70%,二氧化碳占30%。这是研究人员首次在土星的卫星上发现富含氧气的大气。上述研究结果11月25日由美国《科学》杂志网站发布。

  美国国家航空航天局“卡西尼”号轨道探测器在飞越土卫五北极的一次探测中发现,土卫五存在大气,经“卡西尼”质谱仪分析,确认其中含有氧气和二氧化碳。

  研究报告第一作者、美国西南研究所研究员本·泰奥利斯说,先前研究发现,木星的卫星木卫二和木卫三大气中含有气态氧,现在又在土卫五上确认同样事实。不过,泰奥利斯比较说,土卫五上氧气浓度比地球低很多,仅为地球浓度的5万亿分之一。

  泰奥利斯说,土卫五存在大量冰,直径为1529公里。研究人员认为,它有足够重力“抓住”大气。而氧气正是来自土卫五的冰层。受星体磁层中带电粒子作用,冰分解形成氧气。

  然而,研究人员无法确定二氧化碳的来源。一种可能是,土卫五可能与太阳系内其他星体一样,表面或接近表面处存在富含碳元素的有机分子。这些分子同样受到带电粒子作用,分解出碳并与氧气结合,形成二氧化碳。

  其他可能性包括:二氧化碳是土卫五45亿年前形成之际释放出的“原始”气体;或是土卫五在早先地质活动中形成,而这类活动已经停止。

  土卫五上大气相当稀薄,“卡西尼”号先前两次飞越探测,未找到大气存在的决定性证据。