NASA新公布不可思议的行星合成图

2010-9-28 09:31 来源: 中国科学院
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  证实土星北极闪耀着绿色极光

  据英国《每日邮报》9月26日报道,美国国家航空航天局(NASA)近日将“卡西尼”号飞船上的光谱仪所摄取的65张单一照片拼合,组成了不可思议的行星图片,看来就像科幻经典《星际迷航》系列中所描绘的神秘星球发光一样。图片中在土星南极闪光的绿色部分,与地球的南极极光十分类似。  

  此前,NASA所属“卡西尼”号飞船探测器的精密仪器观测到土星极冠有神秘的明亮极光。当时科学家指出,人们从未在其他地方观测到这样奇特的极光现象。

  NASA的一项新研究,在近期获取了令人惊异的土星极光图像目录,证实土星北极闪耀着的确为绿色极光。这是由“卡西尼”号上所搭载的可见光及红外光谱仪(VIMS)所摄取的,本为65张单一照片,现在被科学家拼合出新的伪色图,图片展示了土星北极闪现出超过20小时的绿色极光,而这段时间相当于土星的两天。

  科学家们希望从这幅土星极光的图片中,可得到更多关于我们地球自己的南北极光的信息。据目前数据推断,土星极光的产生过程应与地球南北极的极光相似。太阳风中的粒子被土星的磁场所俘获带到行星的两极,在那里这些粒子与大气层顶部的带电气体相互作用并发出光。而另一种看法是,土星上的极光也有可能是在土星卫星运动到土星的等离子层并填补磁层时产生电磁波所致。

  可疑的是,以另一颗星球——木星而言,主要极光环是由于该行星磁场环境内部相互作用导致的,极光环大小保持不变;土星上主要的极光则是由太阳光导致,极光大小会随着太阳光的变化而出现显著变化。然而,位于土星极冠的这朵神秘光芒,并不符合以上两种情况。这证明土星磁气圈、太阳风、土星大气层之间的交互方式非常奇特,令人意想不到。

  NASA喷气推进实验室“卡西尼”工程科学家琳达·斯皮尔克说:“对土星极光的详细研究,不但可帮助我们理解地球上的极光是怎样产生的,还能借以明了磁力圈与最顶层大气圈之间的互相作用。”以此试着进一步洞察土星独特的物理学环境。