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虱子DNA表明人类17万年前首次穿衣

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  据美国物理学家组织网报道,佛罗里达大学一项最新研究显示,现代人(modern humans)首次穿上衣服是在大约17万年前,正是这种穿衣的“技能”才使他们成功地走出了非洲。该研究由国家科学基金会资助,结果发表在本月出版的《分子生物学与进化》上。

  佛罗里达校园自然历史博物馆副馆长戴维·里德通过追踪现代人身体上虱子的进化,来研究人类的进化和迁徙方式。最近5年,他一直在进行DNA(脱氧核糖核酸)测序和计算,以确定人类头上的虱子是从什么时候开始首次遗传分化到了衣物里面。

  “我们想找到另外一种确定时间的方法,来研究人类首次开始穿上衣物是什么时候。”里德说,“我们知道身体或衣物中的虱子在衣物出现之前是不能存在的。”

  里德介绍说,利用从虱子中得到的独特数据来研究人类进化,是20年前才开始发展的一种研究方法,选择虱子是因为不同于其它大部分寄生物,它们在进化过程中长期随寄主的世系而遗传繁衍,这种关系让科学家能依据寄生物的变化来了解其寄主的变化。

  德国马克斯·普朗克研究院遗传学家马克·斯托金于2003年开展的一项衣物虱子研究认为,人类首次穿衣是在大约10.7万年前,但佛罗里达研究人员根据新的数据计算方法,得出了更早的答案:体虱从头虱中分化出来大约发生在17万年前,人类应该从那时起就开始穿衣了。

  “最新结果发现人类穿衣出乎预料地早,比最早的固体考古证据所显示的还要早,但这非常合理。这意味着现代人开始穿上衣服,是为了在冰川纪的环境中保持温暖。”澳大利亚国立大学考古与人类学院讲师伊安·基利根说。

  这一研究成果将有助于更深入地了解人类的进化和迁移方式。比如研究发现,人类迁移到气候更冷和纬度更高的地区是在大约10万年前,这就意味着,在此次迁移之前约7万年左右,人类就已经开始穿衣服。

  研究还显示,人类开始穿衣是在失去了体毛之后,根据遗传皮肤染色体研究显示,这一时期是在100万年前,这意味着人类度过了很长一段既没有体毛又没有衣服的时间。

  “想象人类能在非洲生存几十万年而没有衣服也没有体毛,这很有意思。直到有了衣服,现代人才能走出非洲到世界其他地方去。”里德说。

  由于古人类衣物上的虱子没有留下后代作为研究样本,研究无法进一步了解80万年前非洲以外的古人类是否穿上了某种衣服。

  尽管古人类能在非洲以外的地方生存许多代,只有现代人坚持了下来。“用火的技术、使用衣服的能力、新的狩猎战略和新的石器工具,正是这些让我们的祖先更成功地经受了其后几十万年的进化。”里德说。

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