非洲天然药物宝库亟待开发

2010-7-14 00:00 来源: 科技日报
897 收藏到BLOG

  非洲人口约占全球总人口的六分之一,然而在医疗方面的支出却不到全球医疗支出的1%。非洲大陆一半以上的人口无法得到基本药物,有限的几种药物也是依靠进口,在撒哈拉以南非洲国家,几乎90%的药物要靠进口。

  而在另一方面,非洲幅员辽阔,物种丰富,是一个天然药物宝库。南非开普敦大学有机化学教授兼南非医学研究理事会(MRC)药物发现与开发研究组主任凯利·奇巴莱(Kelly Chibale)近日发文指出,非洲丰富的生物多样性有潜力成为一个开发治疗疟疾、结核病和艾滋病等流行疾病的重要药物来源。非洲大陆至少80%的人口使用传统的药物,但不幸的是,非洲人对非洲传统药物数十年的研究尚未转化成现代药物产品,非洲的生物多样性在很大程度上还没有被用来促进卫生福利和实现经济价值。

  奇巴莱指出,导致非洲药物研究缺乏进展的原因有许多。非洲国家希望以可负担的成本发现和开发能够满足当地公共医疗卫生需求的药物,但由于缺乏基本药物和医药创新体系,这方面的能力受到严重阻碍。在整个非洲大陆,药物发现和开发措施都是支离破碎的,难成体系。非洲科研人员除了缺乏应对疾病的财政支持和基础设施外,还面临着基础技能有限以及很难获取药物研究所需的技术平台等挑战。结果是非洲传统药物的化学成分很少在现代药物开发中得到采用。

  建立生物医学资源库

  奇巴莱认为,只有结合现代药物发现方法才能增强非洲传统药物的价值。其中关键的第一步是非洲科学家应该建立一个包括整个非洲大陆的传统药物及其药物活性成分的生物医学资源库,其形式是源自各种不同生物已提纯的和已描述特征的天然产物数据库(化学知识仓库)和物理标本。

  奇巴莱和他的同事通过建立泛非洲天然产物图书馆(p-ANPL),已经开始了这项工作。该图书馆是由非洲大陆的科学家组成的一个协作体,目标是建立上述的数据库和收集相关物理标本。

  奇巴莱说,这样的生物医学资源库可以作为一种急需的工具,来吸引在科学技能领域的投资。人们需要这种科学技能来进行下一步的药物筛选、药物化学和临床前药理学研究,这对于药品的商业开发是至关重要的。

  同时,它也会带来其他效益,特别是促进可用于发现非洲传统药物的可持续的基础设施建设,有助于原料供应和药物提取企业的建立,而且可能在科学家和传统医学从业人员之间创立一种相互合作的文化。另外,通过利益分享项目,在合适的情况下可以在当地栽培药用植物,这个过程将有助于恢复和保存那些有可能灭绝的物种。

  利用现代科技方法

  奇巴莱指出,随着科学技术的发展,科学家已经可以采用一些方法来改善传统药物的发现过程。这些方法包括利用疾病传播者的基因组数据,以及利用生物化学和分子生物学的进展来发现和验证对于致病生物的生存具有关键作用的蛋白质。特别优先要做的事项就是要把药物代谢和药代动力学(DMPK)研究整合到对传统药物的研究中,这类研究会对人体如何消化吸收药物作出评估,这对于药物的效果和毒性具有重要意义。

  科学家从转化研究中认识到,在遗传学、人们生活的社会经济环境以及对疾病的有效治疗之间存在着强烈的相互作用。非洲科学家同样必须认识到这些联系,并且寻求把它们与传统医学联系起来。

  奇巴莱说,在过去的20年中,随着DMPK研究使用的平台不断改进,在制药行业,寻找潜在药物的失败率已经从1990年之前的40%降低到了今天的不到10%。因此,利用新的DMPK工具重新评价历史传统药物,评估潜在的新药,将有助于澄清由于药物相互作用而引起的治疗失败和药物毒性,这对于同时使用传统药物和正规药物的患者可能特别有用。

  向中国学习

  来自发展中国家的经验已经证明,在利用传统药物提供医疗和经济收益方面,现代药物发现方法具有强大的威力。例如,中国已经为世界提供了青蒿素——中国植物黄花蒿的活性成分,如今它与其他抗疟疾药物联合使用,已经成为了全球首选的抗疟疾疗法。

  尽管黄花蒿在中国被作为抗疟疾的草药使用已达数百年,但直到青蒿素的化学结构被发现之后,这种植物才得到了国际科学界的认可,而且被现代医学实践所接受,成为了一种救命的药物。而青蒿素的开发也刺激了世界范围内栽培黄花蒿的农业活动,带来了可观的经济和健康效益。

  奇巴莱指出,只有把现代药物发现和开发的科技方法和实践经验整合到非洲传统药物的研究中,非洲大陆才有可能取得类似中国青蒿素的成功。