清理海上浮油小型机器人在美问世

2010-9-07 09:01 来源: 中国科学院
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  据美国物理学家组织网和美国有线新闻网(CNN)综合报道,美国麻省理工学院的研究人员开发出了一种名为“海洋蜂群(Seaswarm)”的吸油装置,它由一组小型机器人组成,这些机器人可以评估海洋浮油的状况,并立刻展开清理工作,比起石油回收船等设备,其成本更低,效率更高。

  “海洋蜂群”机器人装置由麻省理工学院的“感官城市”实验室研发而成。这些机器人每个长16英尺(约4.9米),宽7英尺(约2.1米),造价两万美元,靠太阳能电池供电,运行时只需100瓦,相当于点亮一个灯泡的能耗,而且,这些机器人可以在海面夜以继日地工作几个月。

  机器人之间用纳米线传送带连接在一起。这种纳米线也由麻省理工学院研制而成,被称为“吸收泄漏原油的纸毛巾”,其不吸水,但能吸收相当于自身重量20倍的原油。

  该项目负责人、感官城市实验室副主任阿萨斯·拜德曼解释道,机器人可以选择两种方式处理从海面上吸收的原油,一种是使用自身带有的加热器将原油就地燃烧掉;另一种是将原油打包留在海面上,随后再去提取,提取的原油可以再利用。

  拜德曼表示,这些机器人还可以利用全球定位系统提供的数据相互协调,策划出最有效的清理方案,因此,在同一漏油事件中可以一次性部署上千台机器人,组成海上浮油清理的“飞虎队”。

  拜德曼称,传统的原油回收船必须依附大型船只,且必须人工操作,这就增加了成本,也易受恶劣天气的影响;但对“海洋蜂群”机器人来说,由于其传送带紧贴水面,机器人不可能“翻船”,因此遇到极端恶劣天气也不怕,因此,“海洋蜂群”机器人在清理漏油时会更便宜、更快速且更有效。

  据估计,今年4月发生的墨西哥湾“深水地平线”石油钻井平台漏油灾难中,大约有500万桶原油泄漏到海洋中,约有800艘回收船被派去执行清理漏油的任务。而如果选择这种“海洋蜂群”机器人,只需5000个到10000个就足以在两个月内清理完浮油,成本可能不到两亿美元。

  拜德曼强调说,他们研发的吸油机器人在石油大范围铺散的情况下(正如此次的墨西哥湾漏油事件)最有效,未来一年,他们还将继续完善“海洋蜂群”机器人。 

  也有其他漏油清理技术组织正在研发漏油清理技术。比如,美国凯斯西储大学研发出了另外一种纳米“海绵”材料,可以用来解决此类灾难。而一家名为“极端泄漏技术”的公司也在其网站上宣称,它已研发出一种使用小船的回收技术,与以往的回收船相比,其回收速度更快,而且能在更恶劣的水域工作。