多细胞生物起源或可追溯至寒武纪前

2010-12-27 10:01 来源: 中国科学院
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  据美国物理学家组织网12月22日报道,佛罗里达大学地质学家乔·米尔特和同事最近在哈萨克斯坦发现的一些化石证据证明,多细胞生物可能在寒武纪之前就已经开始进化,比之前认为的要早1亿年。新发现也支持了一种进化的观点,进化史中某些关键的“定义时刻”(defining moments),不一定像我们所认为的那样发生。该新发现发表在《冈瓦纳古陆研究》在线杂志上。

  科学家之前认定,大部分现代物种进化史可以追溯到寒武纪,此间多细胞生命大爆发,包括硬壳类生物首次出现。而早于寒武纪时期的化石几乎没有发现,寒武纪时期留下的软壳类生物化石也很少。主流的理论认为,在经过了从7.5亿年到6.53亿年间的一系列冰川期之后,多细胞生命才发展起来。

  米尔特在岩石的形成层中发现了两个伊迪亚卡拉动物群的化石残骸,Nimbia occlusa 和 Aspidella terranovica,比最早的冰川期还要早5000万年。米尔特说:“我敢肯定,这些化石将会引起争议。因为它们的性质难以理解,而且它们比同类化石要古老1000万年。”

  尽管该发现支持了多细胞生命产生比以前认定的更早的理论,但Nimbia occlusa残骸的真正性质仍是一个有争议的问题。科学家将这个问题分解为三种可能:它是多细胞动物?细菌群体?抑或仅是一种微生物席(微生物群与沉积环境相互作用,并通过微生物生命代谢、生长、破坏、腐烂等过程在沉积物中留下的各种生物沉积构造)?新发现的化石与那些出现于1.5亿年后的化石记录是相同的,这意味着它经历了各种事件变化,包括地质构造、气候、海洋和大气事件,而本身没有发生显著改变。