海王星在被发现165年后首次绕太阳一周

2011-7-13 15:13 来源: 新浪
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示意图:从海王星最大的卫星海卫一上空观察海王星的景象。

  北京时间7月13日消息,据美国国家地理网站报道,7月12日是一个特别的日子,因为12日是海王星被发现后整整“一周年”——海王星年。

  海王星距离太阳约28亿英里(约合45亿公里),围绕太阳公转一圈(一年)需要165个地球年。

  这就意味着7月12日标志着海王星终于走完自1846年发现它之后的一圈围绕太阳的旅程。12日国际标准时间22:27(北京时间7月13日6:27),海王星终于回到了和1846年被发现时相同的轨道位置,也就是说过了整整一个“年头”。

  伽利略错失发现

  海王星的发现是天文学史上的一个传奇。严格意义上来说,这是数学的胜利。因为它是一颗根据天王星的轨道异常情况,被数学家在笔尖上推算出来的新行星。

  当时天文学家注意到天王星的轨道存在异常,怀疑存在一颗未知的新行星对其施加了引力影响。经过计算,英国剑桥大学学生约翰·亚当斯(John Couch Adams)和法国人勒威耶(Urbain Le Verrier)几乎同时推算出了这颗未知天体应当具备的位置和质量数据。

  随后在1846年9月23日,德国天文学家伽勒根据勒威耶来信提供的数据,使用望远镜找到并确认了这颗新行星的存在。最后这颗天体被命名为海王星,这是罗马神话中海神的名字。

  具有讽刺意味的是,事实上早在200多年前著名天文学家伽利略便已经在他的望远镜中看到了这颗行星,但是他却错误的认为它是一颗普通的恒星,因而与这一重大发现失之交臂。

  罗吉·埃尔维(Rocky Alvey)是美国田纳西州范德堡·戴尔天文台台长,他说:“伽利略看到了这颗行星,并且辨认出它存在相对于恒星背景的移动。但是此时天气开始有云了,于是他就没有进行进一步的观测。如果没有那些云,伽利略就有可能是海王星的发现者。”

  神秘的风暴

  人类对于这颗遥远蓝色星球的首次近距离考察是在1989年,当时美国宇航局的旅行者-2号探测器从距离海王星北极仅有4950公里的空间飞过,在此过程中进行了大量观测和测量。

  但即使是在12日,海王星被发现150多年之后,这个遥远的神秘天体依旧是谜团重重。如,天文学家们依旧无法理解海王星用以驱动其变幻无常的大气特征的热源来自何方。

  埃里克·卡考斯卡(Erich Karkoschka)是一位天文学家,来自亚利桑那大学。他说:“海王星接收的太阳光照仅有地球的0.1%,但是海王星上竟然存在强烈的风暴和不断改变的大气形态。”

  根据1970—1980年代的观测数据,海王星的颜色要比现在暗得多,并且旅行者-2号探测器和哈勃空间望远镜监测到海王星上一直存在着一个巨大的黑斑,这是一个剧烈的风暴系统。

  卡考斯卡说:“如果我们能搞明白在这样一颗太阳光如此缺乏的星球上它是如何维持这样一个剧烈的风暴系统的,那么我们将对地球和超过500颗已发现的系外行星的大气运行模式有更加深刻的理解。”

  观测海王星

  尽管海王星并非肉眼可见,但是最近这个月在清晨如果你使用望远镜还是可以一睹它的芳踪的。

  一直到8月份,这颗暗淡的蓝色星球将一直运行在黎明前的水瓶座。

  天文学家建议,最佳的观测时间是在黎明前的半夜至清晨4点左右。由于其亮度非常接近肉眼可见,因此只需要最小型的望远镜甚至双筒镜就能看到海王星出现在夜空中。