古脊椎所等在辽宁发现世界最早的怀孕蜥蜴化石

2011-7-30 01:01 来源: 中国科学院
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  胎生是哺乳动物的典型特征,但大约1/5的现生有鳞类爬行动物(有鳞类包括蛇和蜥蜴)也是产活仔的,被称为卵胎生。在有鳞类中,胎生这一特征演化了100多次,演化频率远远高于其他所有脊椎动物的总和。但这个特征最早从什么时候开始出现的,却一直是个未解之谜。近日,一件体内带有胚胎的蜥蜴化石被发表在德国自然科学杂志Naturwissenshaften上。这是世界已知最早的怀孕的蜥蜴标本,也是首次在陆生的化石爬行类中发现胎生特征。此项研究由中国科学院古脊椎动物与古人类研究所王原研究员与英国伦敦大学学院的Susan E. Evans教授合作完成。

  这种名叫矢部龙的大型蜥蜴类生活在距今1.25-1.2亿年前的现今的辽宁西部地区,属于著名的热河生物群的成员。矢部龙成体体长可达50多厘米。这件矢部龙化石保存了头骨、躯干骨骼、部分四肢和很少一部分尾部骨骼,估测体长30-40厘米。它的体内保存了至少15个小蜥蜴胚胎。根据胚胎的骨骼发育程度和头长判断,这些胚胎已经十分接近分娩期,也许再过几天就该出生了,但突然的灾难使它们的母亲带着腹中的生命一起被埋葬在地下并保存为化石。

  在此化石发现之前,有鳞类中已知最早的胎生的化石证据来自晚白垩世的沧龙,这些生活在9500万年前的巨型海生爬行类也具有产活仔的习性。怀孕的矢部龙标本将此记录提前了30万年,也因此成为世界最早的有鳞类胎生化石记录。在爬行类中,过去关于胎生的化石记录仅见于水生类群,如海生的鱼龙类、蜥鳍类、沧龙类,以及淡水生的离龙类。而矢部龙是一种陆生的爬行类,这件标本的发现使胎生特征首次进入了陆生化石爬行类,从而扩大了这一特征的生态分布。系统发育研究显示,矢部龙是一种特征原始的有鳞类,这项新的发现也表明胎生的预适应很早就出现在该类群中。

  热河生物群是距今1.31-1.2亿年前,生活在东亚地区的一个世界著名的中生代生物群。尤其以我国辽宁西部、河北北部和内蒙古东南部为核心产地。最近20年来,很多精美的化石,包括带毛的恐龙、古鸟类、哺乳动物、翼龙、蜥蜴、两栖类、鱼类、昆虫、植物等相继被发现,引起世界轰动。它也因此被古生物学界称为“中生代的化石宝库”。

图1:体内带有胚胎的矢部龙化石

图2:矢部龙体内小胚胎骨骼的细节