美阿雷西沃天文台因经费注入获新生

2010-6-28 09:29 来源: 科学时报
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  阿雷西沃天文台获新生,继续监测来自天空的信息

  阿雷西沃是位于西印度群岛波多黎各的港口城市,1963年,美国在这里建造了拥有世界上最大的射电望远镜的天文台,它的主要资助者是美国国家科学基金会(NSF)。3年前,一个专家委员会建议NSF大幅削减阿雷西沃天文台的经费,以资助其他天文学项目,这意味着如找不到新资金,天文台将在2011年关闭。如今,NSF扭转乾坤,决定让天文台至少继续工作到2016年。

  据新出版的《科学》杂志报道,NSF是在其下属的大气和地学空间学部和美国宇航局(NASA)的支持下作出这一决定的,新的基金合作者不仅延长了这台射电望远镜的使用寿命,也将为之带来更多的大气科学和小行星跟踪项目。

  波多黎各位于赤道附近,非常适合观察和跟踪天体,阿雷西沃天文台隐蔽在一个被称为灰岩坑的地下大坑内,人们在地面几乎看不见它,但可以从飞机上看见。

  阿雷西沃天文台由康奈尔大学管理,它的无线电球面反射镜直径达300米,能将射入的无线电波聚焦在安装在反射镜面上空的可移动天线上,天线可转向任何方向,以跟踪某个天体。这台射电望远镜十分灵敏,能探测到距地球1300万光年的天体,NASA曾为天文台的“地球外情报搜索”项目投入1亿多美元。

  阿雷西沃天文台望远镜有过传奇经历,它曾探测到一颗双脉冲星系统,并因此为科学家们赢得了一枚诺贝尔奖奖章,并观察到第一颗太阳系外行星。但在2006年11月,一个由斯坦福大学天文物理学家罗杰·布兰福德领导的外部专家委员会宣布,阿雷西沃天文台的科学重要性不如NSF资助的其他望远镜。评审意见建议NSF的天文学部从2009年开始,将阿雷西沃天文台每年1200万美元的经费削减1/3,而且这800万美元经费的一半要由合作伙伴提供,如果在2011年天文台不能从其他资源获得400万美元的资助,就将之关闭。

  至此,阿雷西沃天文台前途未卜。然而,最终还是NSF的大气和地球空间学部和NASA扭转乾坤,布兰福德专家委员会也修改了评审意见。新的经费计划于今年4月29日揭晓,同时征求天文台在康奈尔大学管理合同于2011年结束后的新管家。

  NSF在征求书中说明,大气和地学空间学部计划将阿雷西沃天文台的年度经费从230万美元增加到2011年的300万美元,并在2015年前达到400万美元;同时,来自NSF天文学部的支持将从2010年的800万美元降到2011年的600万美元,到2015年会降到400万美元。NASA从2003年停止了对天文台的支持,但将于今年秋天开始每年提供200万美元的资助。

  唐纳德·坎贝尔是康奈尔大学国家天文和电离层中心主任,他说:“(天文台的)关闭不再是议事日程,我们终于松了一口气。”根据新的基金协议,天文台将比过去更多参与大气科学、小行星跟踪和宇宙学研究。

  布兰福德表示,他很高兴NSF找到新方法让天文台能继续工作,他认为NSF征求书上提出的经费水平基本遵循了评审委员会建议的精神。坎贝尔认为,可能是这样的,但天文台这些年走了太多坎坷的路,“在评审之后,我们大约裁减了20%的员工。现有的员工都在超负荷工作,我们试图努力保持我们的研究项目”。

  在2009年联邦政府的经济刺激方案中,天文台获得了310万美元的资助,缓解了当时的困境,波多黎各政府也为天文台的维持融资300万美元。但是,科学家们仍然担心天文台工作人员的职位是否稳定。

  新资金的注入让阿雷西沃天文台的研究方向有所改变,比如增加大气研究和小行星探测,同时减少宇宙学观察。NASA在一份新闻通报中说,阿雷西沃天文台望远镜运行时间每年至少有500个小时用于NASA资助的行星雷达研究,至少有300个小时用于近地天体观察。去年,天文台只有300个小时用于行星雷达,而其中的179个小时是用于近地天体观察。

  罗伯特·罗宾逊是阿雷西沃天文台的项目官员,他说天文台的工作还没有最后确定,但在望远镜的使用上会更加灵活。