开普勒望远镜发现百余颗类地行星

2010-7-27 00:00 来源: 科技日报
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  据英国《每日邮报》26日(北京时间)报道,美国宇航局(NASA)于2009年发射升空的开普勒太空望远镜,在近几周发现了100多颗类地行星,进一步数据显示有可能发现了至少5个类似于太阳系的星系。

  在美国东部时间2009年3月6日,开普勒太空望远镜从卡纳维拉尔角空军基地发射升空,成为当年的科学重头戏,因为这是世界首个用于探测太阳系外类地行星的飞行器。在为期至少3年半的任务期内,开普勒将对超过15万个恒星系统展开不断监控,借助凌日现象寻找类地行星和生命存在的迹象。

  类地行星正如其名,是和我们的地球家园非常相似的行星,最新研究证明,此类行星在宇宙历史中某一时刻曾近10亿个,但因恒星发出的强烈光线会掩盖行星踪迹,切实地搜寻它们显得相当困难。开普勒太空望远镜特制的测光仪拥有广阔的视场,这意味着在同一个观测范围,它比其他望远镜能够看到更多数量的恒星。当一颗行星经过其环绕恒星(凌日现象)时,犹如一个小黑点慢爬过太阳,“开普勒”就要锁定住这遥远的黑点。这种强大设备被天文学家描述为:如果“开普勒”从太空观察地球时,能发现小镇上的人在夜里关掉他家的门廊灯。 

  就在近几周内,开普勒太空望远镜扫描发现的类地行星数量多达140颗,使得NASA非常兴奋。他们表示在多达140颗类地行星的所在星系中,至少有5个星系与太阳系类似。尽管进一步观测还需要“开普勒”和科学家们的更多努力,但至少意味着这些类地行星产生生命的条件前所未有的更加成熟。

  “开普勒”团队成员之一、哈佛大学天文学家迪米特里·萨瑟洛夫称这一成果“继续了哥白尼的梦想”,让科学重新定义了人们的生活。因此,他更加确信,在漫天繁星中“定能找到和地球最相似的那一颗”。