“迟暮”星系团中有“旺年”星系

2010-8-26 08:42 来源: 中国科学院
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  据美国物理学家组织网近日报道,一个“垂垂老矣”的星系团中含有“正值旺年”的星系,此景令科学家颇为迷惑。但一组国际天文学家在对这个可能是宇宙中最悠远、最古老的星系团进行观察分析后,惊奇发现该远古的星系团居然仍在积极扮演一个“造星工厂”的角色。

  此前人类已发现上万个星系团,它们是宇宙中最大的自引力束缚结构,一定的力学集聚了十几个、几十个以至成百上千个星系在一起。本次研究的主角ClG J02182-05102星系团,身处之地被称为“遥远的宇宙边缘”,距离地球96亿光年,但它引以为傲的不是距离,而是悠远的历史——其出现于大爆炸不久之后。

  得克萨斯A&M大学天文学家领导的国际研究小组,利用美国宇航局斯皮策太空望远镜勘测了CLG J02182-05102星系团,并称它为“远古的星系之城”。其包含大约60个星系,主要由年老红色的星系主宰,和现在的彗形星系团(Coma Cluster)没多大区别,但CLG J02182-05102的年龄却要大了几十亿年。

  天文学家首先发现,这个古老的星系团中居然有那么多庞大且年富力强的星系,他们感到非常疑惑,因为这并不符合星系演化理论,就好比在对古罗马的废墟考察中挖出了现代用品一样。

  来自这一星系团的可见光非常少,幸而斯皮策太空望远镜的多波段影像光度计获得了研究人员解疑释惑需要的图像,无数的星系从红外观测图像中跳跃而出。在花费近4个月时间分析数据后,确定CLG J02182-05102星系团每年仍出产上百甚至上千颗新星,数量远远超过其附近许多现存的“造星工厂”。

  关于这个奇特的星系团,仍有很令人困惑之处。下一步,研究人员决定启用哈勃太空望远镜和赫歇尔太空望远镜,彻底看破这个远古星系之城的秘密。