人类20年内找到外星人?

2011-2-23 07:44 来源: 中国经济网
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  尽管利用射电天文方法寻找外星人的计划已经持续了半个世纪,目前仍然一无所获,但科学家相信再过20年,就可以收到外星人发来的信号。

  1959年,美国康奈尔大学的物理学家Giuseppi Cocconi和Philip Morrison在《自然》上发表的一篇文章指出,用微波进行星际通讯的潜在可能性。这时另一位射电天文学家弗兰克德雷克(Frank Drake)也提出相同的设想,并于1960年春季开始对其它太阳系的微波搜索,这就是著名的“搜索地外文明”(Search for extraterrestrial intelligence,缩写SETI),也被称为奥兹玛计划(Project Ozma)。

  美国科学家卡尔萨根曾经根据SETI计划写了一本名为《接触》的小说,后来被拍成了同名电影,由朱迪福斯特主演。


  1961年,德雷克提出了一个后来被一直沿用的方程,称之为“绿岸公式”,用以推算大量恒星中存在文明的可能性。不过由于这个方程的变量太多,其中许多变量也都是推测值,因此推算出来的结果也差别很大。

  根据他自己的推算,在银河系的两千亿恒星系统中,大约有上万个拥有先进文明的星球,或谓大约在2000万个恒星中有一个先进文明;其中最近的文明可能距离我们约1000光年远。

  此后其他科学家也曾经套用这个公式,给出自己认为正确的结果,例如阿西莫夫认为,银河系大约存在50多万个文明星球,卡尔萨根的推算则是,银河系有超过100万个文明星球。

  因此,按照德雷克最保守的估计,我们将可以在1000万光年到2000万光年的范围内找到另一个文明星球。

  SETI计划资深科学家Seth Shostak今天在美国科学促进会2011年会上说,目前SETI的搜寻能力已经有了质的飞跃,其搜索的信道在2000年就已经达到1亿个,根据他的预测,到2030年,SETI的搜索范围就可以扩大到2000万光年,这时候将肯定可以找到其他文明发来的信号。

  他在这次会议上说,NASA前主任Ed Weiler曾经说,他一生最大的遗憾就是不能活到和外星人联系上的那一天,但是Seth告诉他,不必担心,他肯定可以看到。

  但是这也只是Seth一厢情愿的想法。因为SETI计划本身已经进行不下去了。由于美国财政吃紧,而SETI计划在50年都一无所获,他们的经费已经非常紧张。Seth在私下告诉我,虽然他讨厌这么说,但是他们的经费已经少到只能支撑几个月了。之所以难以申请到经费,是因为他们没法承诺任何东西。

  他说,即便是能够找到外星文明的信号,那也肯定是在上千光年以外的,这就意味着这是外星人上千年前发出的信息,而我们现在回复他们的话,他们也要上千年后才收的到。

  因此,他对霍金的一个观点并不认同。霍金曾经提出,千万不要回复外星人的信号,因为他们肯定比我们先进的多,我们肯定会被消灭。Seth说,一方面地球和可能的外星文明相距甚远,信号来回一次就过了几千年,只能是单向的联系,另一方面我们无法停止向外星发射信号,因为我们的雷达、卫星、甚至路灯都在不断向宇宙中发射文明的信号,不可能把这些东西全都关掉。

  虽然SETI计划可能暂时搁浅,但是在各个大学中进行的许多SETI计划的变种仍在继续,而且NASA的另外几个寻找地外文明的计划也正在进行。其中开普勒计划是目前规模最大的计划,它是通过寻找其他恒星系统中的行星寻找类地行星。因为当行星越过恒星表面的时候,会遮挡一部分恒星的光亮,开普勒就是通过捕捉这种光亮变化寻找类地行星。

  截至目前,开普勒已经寻找到了1235个候选的行星,不过其中大多数都是体积巨大的气体行星,只有6%的体积上与地球相近,但现在还无法确定这些行星具体的状况。目前人类能够确定的太阳系外行星一共有528个,包括今年发现的14个。

  与会的专家指出,虽然SETI计划可能搁浅,但实际上它是目前搜索到外星文明最直接的方法。因为通过寻找行星、分析行星气体成分,温度是否合适、是否有水这些方法,都只能判断是否存在或者适合生命,而不能判断是否存在文明。如果SETI能先给出肯定的答案,将给其他计划极大的信心。(原载于达维财新博客)