墨西哥湾微生物“吃掉”漏油甲烷

2011-1-10 18:03 来源: 人民网-环保频道
762 收藏到BLOG
  日前一项新研究发现,海洋中的微生物几乎“吃掉”了墨西哥湾漏油事件中油井里喷出的所有甲烷

  2010年4月到7月之间,位于墨西哥湾的英国石油公司(BP)梅肯油井发生泄露,大量石油和甲烷汹涌进入海洋。最初学家们粗略估计,墨西哥湾深水中的微生物可能要花几年的时间才能消化掉这些气体。此外,因为微生物“吃”甲烷时,会利用溶解在海水里的氧气,这将可能降低海水氧气含量,进而对同区域其他有机体的生存产生危害。

  据路透社报道,新研究显示,微生物花了不到四个月就消耗掉了所有的甲烷,而且该海域氧气水平也未下降到危害海洋生物生存的程度。

  德克萨斯州农工大学的海洋化学家约翰・柯斯勒(John Kessler)说:“对于我们来说这是个惊喜。(消化)过程非常迅速。”他表示,2010年7月末至8月初,研究所在的区域里甲烷分解速度“比地球上别的任何地方所记载的都要迅速”。

  然而,其他从事同样课题的研究人员对此结论持谨慎态度,称该项目组可能过分解释自己的数据。

  乔治亚大学(雅典)的甲烷生物学家萨曼塔・乔伊(Samantha Joye)自从去年4月20日漏油发生以来也搜集了很多关于甲烷的测量数据。她表示:“(柯斯勒的)研究是个大胆的假设。但是也有别的假设可以很容易解释”。

  柯斯勒博士承认其项目组的研究并非课题最终结论,他说:“如果我们掌握了更多如何改变释放甲烷的既定速度、深度信息以及其他自然变量,事情就会更明朗了。但我想我们会有一个更公正的确定答案”。

  海洋中的微生物几乎“吃掉”了墨西哥湾漏油事件中油井里喷出的所有甲烷。


  研究小组如何得出结论

  2010年6月该研究小组测量了泄漏油气中的甲烷和其他碳氢气体。在检测的31个地方,项目组发现微生物迅速地“吃掉”了乙烷和丙烷,但甲烷浓度仍旧相对高。基于最初的测量,项目组估计微生物需要几年的时间才能处理掉这些甲烷,该结果并于2010年10月在《科学》杂志上发表。

  而去年夏末秋初之际,项目组乘坐3艘巡航船去海上研究甲烷的最新状况。科学家们部署了巨大的网络,在漏油点西边9.32 万平方公里范围内的207个站点采取了甲烷和氧气浓度的样本。研究者发现,采样区甲烷水平并未超过墨西哥湾的正常背景值。而通过测量海水氧气含量并分析微生物活动数据发现,微生物活动仍在进行。记录还显示了石油碳氢化合物的存在。

  项目组进行深海采样区微生物DNA研究时发现,微生物种群中喜甲烷物种从5%发展到36%。科学家推断,假如采样区甲烷浓度偏低,消耗甲烷的微生物数量就会因为缺少“食物”而减少。

  项目组估计大量甲烷的微生物需要两个月才能进入高速消耗期。在这两个月期间,羽状甲烷将逐渐分散成低浓度云状,分布在更广阔的海域,这意味着海水含氧量在任何位置都将不会严重降低。

  但乔治亚大学乔伊博士仍持怀疑态度。采样区域并没有微生物生存所需的微量元素,其中铜是微生物用于处理甲烷的元素,但铜和其他微量元素的缺乏很可能会急速降低微生物的增长,而只有大量的微生物才能在不到4个月的时间里消耗掉所有的甲烷。

  乔伊指出,研究小组没有发现甲烷是因为大量海水将其带离了该区域。她还表示,其他项目组试图找到之前测量的水域,但是都存在难度。

  乔伊说:“如果我坐在这里告诉你,‘呀,多奇妙啊,甲烷都不见了?’我会发抖。50万吨的甲烷是不会在3个月内被微生物所消耗掉的”。