欧洲探测器拍摄到火星古代湖泊遗迹

2011-9-09 10:27 来源: 新浪科技
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火星埃伯斯瓦尔德陨石坑(图中右侧较小的那个),科学家们认为过去这里曾经充满湖水,图像左侧巨大而明显的陨石坑是霍顿陨石坑。

   古代冲击三角洲的遗迹

  北京时间9月9日消息,据国外媒体报道,科学家们近日表示,在火星轨道运行的探测器已经找到证据显示火星表面的一个巨型陨石坑曾经是一个充满咸水的湖泊。探测器的观测发现了一个沉积三角洲的痕迹,这是水流冲刷沉淀时形成的特殊地貌。这一陨石坑直径约65公里,科学家们认为尽管今天看来这里干涸一片,但是这里却留下了它曾经存在水的痕迹。

古代三角洲

  自2003年以来,欧洲空间局的火星快车探测器便一直在火星轨道上运行,收集各种数据。此次火星快车探测器发现的冲积扇位于火星南半球高地地区的埃伯斯瓦尔德陨石坑(Eberswalde crater)。在图像中可以看到,这一陨石坑外形就像是一个半圆形,其右侧陨石坑边缘保存较为完整。科学家们认为其形成年代距今大约37亿年,当时一颗小行星撞击了火星表面,形成了这一个巨大的“疤痕”。

  陨石坑的左侧已经基本无法分辨,而是被形成年代较新的霍顿陨石坑(Holden crater)掩盖了。当形成霍顿陨石坑的陨星撞击火星地表时,其飞溅起的大量碎屑物质掩埋了埃伯斯瓦尔德陨石坑的部分区域。

潮湿的过去

  幸运的是,埃伯斯瓦尔德陨石坑仍然有足够大的面积被保存了下来,让我们得以观察到其中一块面积达115平方公里的冲积三角洲地区。在陨石坑的上部边缘,可以看到一块薄薄的区域,这里分布着许多曲曲折折的线条,这些线条是古代河口分叉的遗迹,当年这些沟汊中充满着河水和沉积物。简单的说,这一冲击河口地貌清晰地展示出当年被水面覆盖的湖泊,也清晰地展示了火星潮湿的过去。

  埃伯斯瓦尔德陨石坑和霍顿陨石坑都是即将发射的美国宇航局下一代火星车“好奇”号的着陆候选地。按计划,好奇号将于今年11月份发射升空,它将成为在火星着陆的最先进自动巡视探测器。其任务是寻找火星过去可能曾经存在宜居环境的证据。最终在筛选过程中这两个陨石坑未能被选中,任务规划小组最终选择了伽勒陨石坑(Gale crater),对这个陨石坑的观测显示这里存在大量可能和水有关的矿物成分。